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¡Come on!

Premier LeagueHace 15 años tuvo lugar uno de los hitos más importantes del fútbol europeo de las últimas décadas: nació la Premier League, la máxima competición de fútbol profesional de Inglaterra. Esta liga nace como una reformulación completa de la Primera División del fútbol inglés -la liga mayor entre 1888 y 1992- debido a la profunda crisis en que entró durante los años ’80: los estadios se caían a pedazos, los hinchas estaban alejados y los hooligans dominaban la escena. Como guinda de la torta, sus clubes recibieron una sanción de parte de la UEFA por la Tragedia de Heysel, quedando impedidos de participar en competiciones europeas por 5 años. Todo esto llevó a plantear un cambio radical -condicionado por la amenaza de algunos de losclubes más poderosos de marginarse y formar su propia competencia- con la idea de recuperar el prestigio perdido y competir de igual a igual con las dos ligas dominantes de la época: la Serie A italiana y La Liga española.

La propuesta fue aprobada en forma unánime: los 20 clubes renunciaron en masa a la Primera División y formaron una compañía limitada: FA Premier League, independiente de la Federación Inglesa de Fútbol. De este modo lograron vender a mejor precio sus licencias, con un gran plan de reestructuración de sus estadios y con un concepto principal: vender el producto como un espectáculo. El éxito de este ambicioso plan está fuera de cuestionamiento. Hoy la Liga Premier es la segunda más importante en Europa (y probablemente en el mundo) según el ránking que elabora la UEFA. Un trabajo que no sólo ha dado frutos económicos (ganancias que bordean los US$3.5 billones), sino también deportivos. La competitividad al interior de la Liga ha crecido y en competiciones continentales los ingleses han recuperado protagonismo.

¿Y qué con todo esto? Que el próximo sábado comienza una nueva temporada de la Premiership y vale la pena echar un vistazo a su pretemporada.

Candidatos

Primero en la lista aparece el Manchester United. Los “diablos rojos” son candidatos naturales (han ganado 9 de las 15 ediciones que se han disputado), pero además corren con el favoritismo por ser los actuales monarcas y por haber sido el equipo que más invirtió en refuerzos: cerca de US$80 millones para asegurar a Anderson (Porto), Nani (Sporting de Lisboa) y Owen Hargreaves (Bayern Munich), además de tener cerrado el préstamo de Carlos Tevez por dos años.

Cantidad no asegura calidad, eso está claro. Per los refuerzos se suman a una base de Los jugadores celebran la obtención de la Community Shield Cup, el pasado domingo. jugadores que ya se conoce, mezcla de experiencia –Paul Scholes, Ryan Giggs y Gary Neville– con savia nueva –Cristiano Ronaldo, Wayne Rooney o Michael Carrick– . Además Nani ya ha demostrado su talento en la pretemporada y junto al brasileño forman parte de un plan de largo plazo, algo conocido en el técnico Alex Ferguson. Hargreaves -viejo anhelo del entrenador- reforzará el mediocampo defensivo y el argentino viene de una gran temporada debut en Inglaterra, donde rescató al West Ham United del descenso la tempoarada pasada marcando 7 goles en los últimos diez juegos. Si mantiene ese nivel, verlo jugar junto a Ronaldo y Rooney será un placer para los hinchas y una pesadilla para los rivales.

Pero la pista no estará nada de fácil. El Chelsea sigue siendo el principal contendor del ManU. El equipo londinense fue bicampeón las temporadas 2004/05 y 05/06 y su poderío es conocido. José Mourinho, (quien luego de una serie de amagues se quedó en el club) le ha dado un sello a los azules, con un juego que privilegia lo defensivo pero que es letal en ataque. Su columna vertebral se ha mantenido intacta para esta temporada: Cech, Terry, Lampard y Drogba serán los pilares, una vez más. Pero a diferencia de las temporadas anteriores, el dueño del club, el ruso Roman Abramovich, decidió gastar “poco” en refuerzos. Sólo tuvo que desmbolsar dinero por Florent Malouda, ex Florent Maloudapuntero del Olympique de Lyon: 20 millones de euros costó su carta. Sin dinero de por medio, arribaron Claudio Pizarro (Bayern Munich), Lassana Diarra (Le Havre), Tal Ben Haim (Bolton) y el joven Steve Sidwell (Reading). Contrataciones importantes, pero ninguna que haya remecido el mercado como en años anteriores sucedió con Michael Essien, Michael Ballack o Andriy Shevchenko. Los problemas para luchar por el tíulo pasan ahora por recuperar a sus lesionados en el inicio de la temporada (Terry y Drogba, los más significativos, estarán ausentes dos semanas) y recuperar la consistencia de juego que tuvo en su bicampeonato y que en la última edición del torneo no se vio. Además Mourinho tendrá que tener cuidado con la posible partida de Ballack y Arjen Robben al Real Madrid, un movimiento de última hora que podría alterar notablemente los planes “blues”.

Más atrás aparece el Liverpool FC. El equipo de Rafa Benítez tiene una gran deuda con sus fieles hinchas: desde hace 17 años que no logran ganar la liga local, rendido ante el poderío del Manchester United, Arsenal y Chelsea. El español va por su cuarta temporada en el club, con el objetivo de recuperar el terreno que dominó sin contrapeso en los 70 y 80 y de traer al campo local el buen rendimiento que ha tenido en los torneos continentales, donde ha llegado a dos finales de la Liga de Campeones de la UEFA. Para eso trajo a Fernando Torres, la gran contratación para este año, quien llegó al club a cambio de 30 millones de euros para el Atlético de Madrid. Junto a él arribaron el delantero Ryan Babel (ex Ajax) y el volante brasileño Lucas Leiva (Gremio). Más potencia ofensiva para un equipo ordenado tácticamente, pero que ha carecido de la regularidad que se necesita para llegar al tope de la Liga. Con numerosas alternativas, y liderados como siempre por su capitán Steven Gerard, este españolizado equipo debería estar en la parte alta.

Arsenal es, probablemente, el más “débil” de los cuatro candidatos. Entre comillas, porque aún tiene un gran equipo y un entrenador tremendamente capaz como Arsene Wenger. Pero claramente su plantilla aparece debilitada en comparación a la que presentó la temporada pasada. El primer desafío para los gunners será ver si logran sobreponerse a la partida de una de sus máximas figuras históricas: Thierry Henry. El francés se marchó al Barcelona de España, cansado de ver cómo su equipo quedaba relegado a posiciones secundarias detrás del Man U. y del Chelsea. “(Arsenal) siempre estará en mi corazón, en mi sangre y en mi alma”, aseguró el delantero al marcharse. Pero el cariño por el club no fue suficiente para quedarse. Henry quería un plantel poderoso para pelear la Premier League y aquello nunca llegó, pese a las promesas de los dirigentes. El club mantuvo su política de rescatar jóvenes valores, apostando por el largo plazo, pero no supieron llevar gente que acompañara al galo en desafíos mayores. Se aburrió y se fue a jugar o con Ronaldinho y compañía. Además se marchó Freddie Ljünberg , perdiendo así a dos de sus principales referentes y poniendo fin a una generación (con Bergkamp, Campbell, y Vieira como estrellas) que le entregó dos títulos locales y que llegó a la final de la Liga de Campeones del 2005. Pero el joven plantel que se queda en el Emirates Stadium tiene mucho que decir y talento le sobra para hablar en la cancha, partiendo por Cesc Fabregas, Cescllamado a ser, quizás, el reemplazante natural de Henry como líder del equipo. El español, que debutón con 16 años en el equipo, es el referente del mediocampo gunner. Su entrega en tareas defensivas y su claridad al momento de atacar lo hacen uno de los jugadores jóvenes más completos del momento. A su lado estará acompañado por otras “joyas”: el holandés Robin Van Persie, el checo Tomas Rosicky, el delantero Emmanuel Adebayor y la joven promesa británica Theo Walcott. Junto a la experiencia que entregan Jens Lehmann, William Gallas y Kolo Tourè en el fondo, el equipo de Londres podría sorprendernos y comenzar una nueva dinastía.

¿Sorpresas? Un poco más atrás aparecen el Tottenham, que alcanzó las semifinales de la Copa Uefa la temporada pasada y que cuenta con un grupo de talentosos jugadores, entre ellos Aaron Lennon y Dimitri Berbatov, aunque en la liga no ha podido ratificar su cartel. El Newcastle podría ser otro de los “actores secundarios” que roben cámara. Sus nombres en ataque son de temer: Obafemi Martins, Mark Viduka (desde el Middlesbrough ) y Alan Smith (proveniente del Manchester United) son tres depredadores del área. Si a eso sumamos una temporada sin lesiones de Michael Owen, los cuervos pueden dar que hablar.

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